La tasa de interés es el costo del dinero. Es decir, representa cuánto exigen los que tienen dinero en efectivo a su disposición como recompensa por renunciar a gastarlo inmediatamente y por ser recompensados por el riesgo de que el deudor no cumpla con la deuda.

¿Por qué se mueven los tipos de interés?

Por muchas razones; concentrémonos en la fundamental. El mercado monetario es como un partido deportivo, un juego en el que los ahorradores (es decir, los que tienen dinero para prestar) y los inversores (es decir, los que necesitan el dinero) se enfrentan. Dependiendo de la fuerza relativa de los ahorradores e inversores, los tipos de interés suben y bajan, equilibrando así el mercado del dinero (es decir, el crédito), que es un mercado como cualquier otro, regulado por la ley de la oferta y la demanda.

En particular, los tipos de interés tienden a aumentar durante las fases de “auge” económico, en las que la gente, impulsada por el optimismo, pide más crédito, por ejemplo para comprar más casas o crear nuevas empresas, o para ampliar las existentes. En esta situación, la competencia de los inversores para conseguir el dinero de los ahorros hace subir los tipos de interés. Por el contrario, los tipos de interés tienden a caer en tiempos de crisis.

Simplificando mucho, podemos imaginar el mercado del crédito como un pueblo en el que viven dos o tres hombres muy ricos pero un poco “maltrechos” -y por lo tanto poco emprendedores-, ancianos, y un puñado de personas sin dinero pero llenas de ideas y dispuestas a iniciar nuevos negocios para mejorar su condición económica.

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Supongamos que los jóvenes quieren empezar con las granjas de ganado, porque todos en el pueblo quieren comer más carne. La competencia de los aspirantes a granjeros para conseguir el dinero de los ahorros de los ancianos aumentará los tipos de interés. Entonces supongamos que después de cinco años, cuando las granjas estén a plena capacidad, la oferta de carne en el pueblo excederá la demanda y entonces los precios de la carne caerán. Esto disminuirá el deseo de abrir nuevas granjas. Entonces la demanda de ahorros disminuirá y el dinero antiguo estará listo para prestar dinero incluso a tasas más bajas que antes, siempre y cuando en proyectos con buenas perspectivas.

Así que el crédito fácil es, en cierto modo, el combustible de la economía: si los tipos de interés son bajos en el mercado crediticio, se estimulará la demanda de crédito para inversiones en actividades productivas. Esto conducirá a un aumento del empleo y, por lo tanto, a un aumento de los gastos (… ganando más, generalmente gastando más). Esto, a su vez, dará lugar a un aumento de la demanda de bienes y servicios, lo que a su vez dará lugar a un aumento de la producción. Y así sucesivamente. Sin embargo, esta espiral positiva tiene a menudo una consecuencia negativa: normalmente se genera inflación. Veamos cómo.

Pensemos en nuestro pueblo: si se desencadena la espiral positiva en la que los agricultores con dinero prestado contratan nuevos trabajadores, a los que pagan salarios, con los que compran más carne… y así sucesivamente, la espiral puede continuar hasta llegar a un “cuello de botella”. Por ejemplo, la escasez de nuevos pastos para las vacas. En este caso la capacidad de producción de nuestro pueblo está al máximo, pero la demanda de carne sigue insatisfecha, dada la escasez de heno para las nuevas vacas (y por lo tanto la escasez de vacas nuevas). Esto llevará a un aumento de los precios de la carne, a lo que los trabajadores responderán pidiendo un aumento salarial. Si se concede el aumento salarial, significará que los agricultores costarán más para producir carne. Así que si quieren mantener sus beneficios intactos, tendrán que subir los precios. Y así sucesivamente. En resumen: habrá demasiado dinero ahí fuera persiguiendo unos pocos bienes – así que los precios subirán.

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